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A fine Eastern Pende Panya-Gombe African mask. Coll.: David Norden

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África, un continente objeto del robo de arte 

Mientras el mercado artístico a escala global continúa creciendo, los países pobres ven disminuir cada día su patrimonio cultural. Varios países africanos, en particular Nigeria, Burkina Faso, Malí y Egipto, se están convirtiendo en escenario de saqueo organizado de arte. Antiguas obras aparecen "repentinamente" en los catálogos de la venta de las principales casas de subasta occidentales. 

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02/09/2005 -found at Islas Canarias (España) 

Eche una mirada a las páginas en Internet de la casa de subastas Sotheby's, basada en Londres. El próximo 30 de septiembre, durante una subasta en París, la conocida casa de subastas de obras de arte pondrá a la venta una "Placa Conmemorativa de Benín" datada en 1600. Se estima que alcanzará un valor de entre 200.000 y 300.000 euros. 

La subasta de París ofrecerá "arte africano, oceánico y pre-colombino, procedente de una colección privada". El mercado para el arte africano es internacional, con compradores y vendedores de Estados Unidos., Europa y Asia participando en las subastas de Sotheby's. Las ventas de Sotheby's ofrecen obras de arte "realizadas a comienzos del siglo XX o finales del XIX y destinadas para su uso en rituales o ceremonias dentro de las culturas tradicionales del África subsahariana", según informa la casa de subastas. 

No hay motivos concretos para creer que estos artículos ofrecidos en la subasta del 30 de septiembre en Sotheby's pueden tener un dudoso origen, algo que afrol News no está planteando. No hay, por otro lado, garantías de que la placa conmemorativa del imperio antiguo de Benín, localizado en Nigeria, se ha conseguido de un modo legal. De hecho, cuando se compra arte africano, oceánico y pre-colombino, uno tiene muchas menos posibilidades de documentar el origen que cuando compra una obra europea. Y los estatutos de Sotheby's dan claramente la responsabilidad al dueño vendedor - no a ellos - en lo que se refiere a asegurar que las obras de arte se han traído legalmente de su país de origen. 

Valérie Jullien, del Consejo Internacional de Museos (ICOM, por sus siglas inglesas), sin embargo, confirma al diario noruego 'Aftenposten' que los compradores, a menudo, llevan mercancías africanas robadas a casas de subastas de arte y a casas de subastas renombradas. "Recientemente, condenaron a uno de los comerciantes de arte más conocidos de Nueva York por haber tomado parte en robos en una de las áreas históricas de Egipto", cuenta Jullien. 

El norte africano, principal escenario de saqueos

El norte de África, con su rico patrimonio cultural - especialmente en el valle del Nilo y a lo largo de la costa mediterránea - ha sido un importante escenario de robos de obras de arte desde la época faraónica. Los robos por parte de occidentales se iniciaron con la campaña "egipcia" de Napoleón entre 1798 y 1799; los resultados se pueden admirar todavía en el parisiense Museo del Louvre y en otras capitales europeas. Los robos de arte fueron realizados, inicialmente, durante la colonización, pero los gobiernos que se han tomado más preocupaciones por su patrimonio los han controlado algo después de la independencia en el norte de África. 

Los gobiernos de los países pobres de África Occidental, sin embargo, tienen menos control sobre los robos de su patrimonio cultural. Este hecho - y el elevado nivel artístico de los imperios antiguos de Ghana (entre el siglo VII y XII, en la actual Malí y Mauritania), de Malí (entre el siglo XII y XV, en lo que hoy en día es Malí, Guinea y Senegal), de Songhay (siglos XV y XVI en los actuales Malí y Burkina Faso) y de Benín (entre el siglo XVI hasta 1898 en la actual Nigeria meridional) - sitúa a la región cada vez más en el punto de mira de los saqueadores y traficantes de arte. 

Los arqueólogos se quejan de que, en partes empobrecidas del oeste de África, aldeas enteras están implicadas en los robos y negocian los artículos en los sitios de la excavación. El amplio nivel de corrupción entre los funcionarios, al mismo tiempo hace fácil el contrabando de grandes cantidades de objetos antiguos fuera del país. 

Kléna Sanogo, del Instituto de Ciencias Humanas en Bamako (Malí) dice que el fenómeno del saqueo de objetos culturales de Malí "ha crecido progresivamente a un extensa nivel comercial que ha alcanzado hoy una proporción que nadie vacilaría en denominar como 'genocidio cultural'". 

Además del cada vez más importante factor del mercado internacional de arte, Sanogo culpa del "espectacular incremento del saqueo de material cultural" a una nula existencia de conciencia y orgullo locales en las raíces culturales de la región. Sanogo establece "el hecho de que la idea del patrimonio, desarrollada alrededor del material cultural y de los sitios arqueológicos, no corresponde a la realidad cultural según los residentes locales. La destrucción no intencionada del patrimonio cultural es un problema igual al del saqueo. 

El robo de piezas artísticas, un negocio organizado

Desde los años 70, el robo de arte en la región del oeste africano ha pasado a ser, de algo ocasional, a un negocio organizado. Antiguos residentes locales encontraban de vez en cuando joyas, piezas de cerámica y otros objetos antiguos. Estos artículos fueron vendidos, sobre todo, localmente. Ahora, se han establecido canales de venta y los artículos más valiosos alcanzan fácilmente mercados internacionales.

Las excavaciones ilícitas de sitios arqueológicos, en auge, son "en gran medida las más destructivas y la forma peligrosa" de saqueo intencional, dice Sanogo. "De hecho, los objetos arqueológicos sacados de contexto son desaprovechados científicamente", se queja. Jullien, de ICOM, señala que "especialmente en África, muchas de las antiguas sociedades eran total o parcialmente sociedades sin cultura escrita. La conservación de la cultura material es, por lo tanto, esencial para documentar la historia de África", subraya. 

Tanto el gran interés por el arte antiguo del oeste de África en el mercado internacional como la facilidad con la cual se negocia representan la clave principal del problema del saqueo. Los artículos de robos están fácilmente disponibles en el mercado, según confirma Patrick J. Darling, de la Escuela de Ciencias de Conservación del Legado Africano en Reino Unido.

- En los años 80, se saquearon bronces de Jenne, en Malí, y piezas datadas entre los siglos XV y XVII eran robadas y vendidas en Komaland, Ghana y Bankoni, en Malí. "Al parecer, obras de Bankoni todavía se encuentran en el mercado, pero los bronces de Jenne son difíciles de encontrar ahora". El nivel de estas ventas, sin embargo, era insignificante en comparación con "la afluencia masiva" en Europa, en épocas recientes, de las terracotas de 2000 años de antigüedad saqueadas en Sokoto, en el norte de Nigeria - procedentes de las antiguas culturas de Nok y de Kwatakwashi. 

Una vez saqueados, exportados y vendidos en el oeste, es casi imposible que estas piezas antiguas sean recuperadas. El derecho internacional - es decir, la "Convención sobre los medios para prohibir y prevenir la importación, exportación y transferencia de la propiedad ilícita de patrimonio cultural", realizada por la ONU en 1970 - solamente prevé, en teoría, la vuelta de artículos culturales exportados ilegalmente. 

El principal problema es que hay solamente 92 estados participando en esta convención, y éstos incluyen, sobre todo, a esos estados donde ha habido y sigue habiendo un problema de saqueo de patrimonio cultural. Nigeria, Burkina Faso, Malí y Egipto forman parte de la convención, al igual que estados occidentales como Italia, Grecia, España o Francia. 

- Este tema silenciado tendrá que ser tratado, demanda Patrick Darling. "Si no, no habrá nada de valor cultural en África Occidental, quedando en detrimento del mundo entero."


Noticia cedida por: © afrol News 

Africa, a continent whose art is stolen


While the artistic market continues growing on a global scale , the poor countries see every day diminish their cultural patrimony. 

Several African countries, like Nigeria, Burkina Faso, Mali and Egypt, are becoming scene of organized art looting. 

Old works appear "suddenly" in catalogues of the main western auction sales houses. Throw a glance to the pages in Internet of the Sotheby's auctions house in London. Next 30 September '05, during an auction in Paris, the well-known auction house will put on sale a "Commemorative Plaque of Benín " dated 1600. Esteem that will reach a value of between 200,000 and 300,000 euros. The auction of Paris will offer "African, oceanic and pre-Columbian art, coming from a private collection". The market for the African art is international, with buyers and salesmen of United States, Europe and Asia participating in the auctions of Sotheby's. The sales of Sotheby's offer works of art made "at the beginning of XX century or end of the XIX and destined for their use in rituals or ceremonies within the traditional cultures of sub-Saharian Africa", according to the informations of the auctions house. There are no concrete reasons to think that these articles offered in the auction of the 30 of September in Sotheby's can have a doubtful origin, something that Afrol News is not raising. It does not have, on the other hand, guarantees of which could be concluded that the commemorative plaque of the old empire of Benín, located in Nigeria, has been obtained of a legal way. 

In fact, when African art is bought, oceanic and pre-Columbian, one has many less possibilities of documenting the origin that when it buys an European work. And the statutes of Sotheby's give clearly the responsibility to the selling owner - not to them - in which they must assure that the art works have been bought legally in their country of origin. 

Valérie Jullien, of the Council the International of Museums (ICOM, by its English abbreviations), nevertheless, confirms to the Norwegian newspaper ' Aftenposten' that the buyers, often, take robbed African merchandise home from art famous auctions houses. "Recently, they condemned one of the known New York art retailers to have taken part in robberies in one from the historical areas from Egypt", says Jullien. The African North, main scene of looting North Africa, with its rich cultural patrimony - specially in the valley of the Nile and throughout the Mediterranean coast - has been an important scene of artwork robberies from the pharaonic times. 

The robberies on the western part began with "the Egyptian" campaign of Napoleón between 1798 and 1799; the results can still be admired in the Parisian Museum of the Louvre and in other European capitals. 

The art robberies were made, initially, during the colonization, but the governments who have taken more preoccupations to their patrimony have controlled a bit after the independence in North Africa. 

The governments of the poor countries of Western Africa, nevertheless, have less control on the robberies of their cultural patrimony. 

This fact - and the high artistic level of the old empires of Ghana (between VII and XII century), in the present Mali and Mauritania (between XII and XV century) , in which nowadays is Mali, Guinea and Senegal, of Songhay (XV and XVIcenturies ) in present Mali and Burkina Faso and of Benín (between XVI century until 1898 ) in the present southern Nigeria- more and more the region in the front sight of plunderers and art dealers. 

The archaeologists complain, in impoverished parts of the west of Africa, whole villages are implied in the robberies and negotiate articles of the excavation sites . 

The high level of corruption between civilian employees, at the same time makes the contraband easy of great amounts of old objects outside the country. 

Kléna Sanogo, of the Institute of Human Sciences in Bamako (Mali), says that the phenomenon of the looting of cultural objects of Mali "has grown progressively at an extensive commercial level that has reached today a proportion that nobody would hesitate denominating a "cultural genocide". 

In addition to the most important factor that is the internationalisation of the art market, Sanogo fault the "spectacular increase of the looting of cultural material" to a zero existence of local conscience and pride in the cultural roots of the region. 

Sanogo establishes "the fact that the idea of patrimony, developed around the cultural material and of archaeological sites, does not correspond to the cultural reality according to the local residents. "

The non deliberate destruction of the cultural patrimony is an equal problem to the one of the looting. 

The robbery of artistic pieces, a business organized  since the 70's years, the robbery of art in the region of the West African has happened to be, something occasional, and became an organized business. 

Old local residents once in a while found jewels, old pieces of ceramics and other objects. These articles were sold, mainly, locally. Now, sale channels have settled down and the most valuable articles reach easily international markets . 

The illicit excavations of archaeological sites, in weight, are "to a great extent most destructive and the dangerous form" of intentional looting, says Sanogo. 

"In fact, the archaeological objects removed from the context fail to take advantage of scientifical studies", complains Jullien of ICOM.

He indicates that "specially in Africa, many of the old societies were total or partially without written culture. The conservation of the material culture is, therefore, essential to document the history of Africa ", he emphasizes. 

As much the great interest for old art of West Africa in the international market as the facility with which it negotiates represents the major key of the problem of the looting. 

The stolen art is easily available in the market, according to Patrick J. Darling, of the School of Sciences of Conservation of the African Legacy in United Kingdom. - In the 80's, bronzes of Jenne were robbed in Mali, and pieces dated between XV and XVII centuries were robbed in Komaland , Ghana and Bankoni in Mali, and sold. 

"Apparently, works of Bankoni still are in the market, but the bronzes of Jenne are more difficult to find now". 

The level of these sales, nevertheless, was insignificant in comparison with "the massive affluence" in Europe, at recent times, of terra-cottas of 2000 years of antiquity stolen in Sokoto, in the north of Nigeria - coming from the old cultures of Nok and Kwatakwashi. 

Once excavated, exported and sold in the west, it is almost impossible that these old pieces are recovered. 

The international right - that is to say, the "Convention on the average ones to prohibit and to prevent the import, export and transference of the illicit property of cultural patrimony", made by the UN in 1970 - only anticipates, in theory, the illegally exported cultural article return. 

The main problem is that there are only 92 states participating in this convention, and these include, mainly, to those states where it has had and it continues being a problem of sacking cultural patrimony. 

Nigeria, Burkina Faso, Mali and Egypt signed the convention, like western states like Italy, Greece, Spain or France. 

- This silenced subject will have to be treated, demand Patrick Darling.

 "If no, there is nothing of cultural value in Western Africa, being in damage of the entire world." 

The news yielded by: © afrol News

 

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