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A fine Eastern Pende Panya-Gombe African mask. Coll.: David Norden

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Petites poulies d'Afrique, grandes sculptures

S'agit-il d'un personnage masqué ? D'un animal stylisé ? La petite figurine, haute d'une vingtaine de centimètres, d'une qualité plastique étonnante, est une énigme. Sa fonction, elle, est connue : il s'agit d'une poulie à tisser Gouro (Côte d'Ivoire). Elle fait partie des 68 pièces analogues rassemblées par la galerie Renaud Vanuxem.
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LE MONDE | 15.04.05 | 14h00  •  Mis à jour le 15.04.05 | 14h00  

Têtes homme-buffle et buffle djimini. | Courtesy galerie VanuxemTêtes homme-buffle et buffle djimini. | Courtesy galerie Vanuxem

 Elles viennent toutes de l'Afrique de l'Ouest et plus précisément de trois pays limitrophes : Côte d'Ivoire, Mali et Burkina Faso. Si les métiers à tisser africains sont de types divers, horizontaux ou verticaux, ils sont pour la plupart légers et transportables. Les poulies en constituent l'un des éléments.

La taille de ces pièces ­ faites d'un étrier, dans lequel est fixée une bobine mobile ­ varie entre 10 et 20 centimètres. Ces étriers ont la particularité d'être ornés. Soit d'une tête humaine, souvent féminine, à la coiffure reproduite avec un grand luxe de détails, soit d'une silhouette stylisée à l'identification incertaine. Les personnages en pied sont plus rares. Dans certains cas, deux personnages sont accolés dos à dos ou tête contre tête. La figure peut également être un animal ­ buffle, antilope, calao ­ ou représenter un objet domestique.

Parmi les poulies exposées à la galerie Vanuxem, outre l'énigmatique exemplaire gouro ­ sans doute la plus remarquable ­, on peut remarquer une tête d'oiseau stylisée emmanchée sur un long cou légèrement coudé (gouro également), une très belle pièce baoulé (Côte d'Ivoire) ­ figure d'ancêtre ? ­ à la coiffure soignée, un masque gyé d'homme- éléphant yaouré (Côte d'Ivoire) aux masses particulièrement équilibrées ou une tête de calao sénoufo (Côte d'Ivoire), réduite à quelques volumes savamment emboîtés.

Il s'agit là de véritables sculptures "de poche" traitées avec une grande rigueur plastique. Elles évoquent la grande statuaire et ont d'ailleurs vraisemblablement été élaborées par les mêmes artistes. Ce n'est pas un hasard si ces objets utilitaires ont été recherchés très tôt par les collectionneurs européens, notamment par le critique d'art Félix Fénéon, l'ami d'Apollinaire, l'organisateur, avec ce dernier et Paul Guillaume, de la première exposition (1917) d'art africain en France. Plusieurs poulies notables figuraient dans la vente de la collection Fénéon en 1947.

Le soin apporté à l'élaboration de ces pièces montre bien qu'elles entrent dans l'univers du rituel. Dans la mythologie dogon, nous dit l'ethnologue Geneviève Calame-Griaule (La Parole chez les Dogon), le métier à tisser est une métaphore de la parole primordiale : "Les dents évoquent le peigne et la langue qui va et qui vient sans cesse dans la bouche, la navette ; la poulie, d'où proviennent les grincements caractéristiques du métier, a pour répondant le gosier, c'est- à-dire plus particulièrement l'endroit du larynx où se forment les sons ; les lisses du métier sont figurées par la luette qui monte et qui descend quand on parle ; les paroles elles-mêmes sont le fil que le tisserand transforme en tissu." Le métier à tisser est aussi un moyen d'entrer en communication avec les forces de l'au-delà. Situées en face du tisserand, ces figures fixées sur les poulies entretiennent un dialogue avec lui. L'artisan, indique Marcel Griaule (Dieu d'eau), "chante en jetant la navette, et sa voix entre dans la chaîne, aidant et entraînant celle des ancêtres".

Poulies secrètes, galerie Renaud Vanuxem, 52, rue Mazarine, Paris-6e. Tél. : 01-43-26-03-04. Du lundi au samedi de 14 heures à 19 heures. Jusqu'au 21 mai. Catalogue : textes de Bertrand Goy, photographies de Hughes Dubois, galerie Renaud Vanuxem, 166 pages, 40 €.

Photo : têtes homme-buffle et buffle djimini. © Courtesy galerie Vanuxem. 

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