Bike & Battlefields

                     Logo
Deze unieke lusroute van in totaal 200 km van Nieuwpoort tot Mesen vertelt het verhaal van het Ieperfront en het Yzerfront tijdens WOI via 100 bekende en verrassende bezienswaardigheden. De route kan in verschillende afstanden en thema's afgelegd worden, begeleid of met gps, waarop de speciale locaties staan aangeduid. Aan de hand van meegeleverde technische fiches staat bij elke punt beknopt uitgelegd wat de plek bijzonder maakt. Een indrukwekkend contrast tussen de hel van toen en groene rust van nu in Flanders Fields...

Vlaamse velden

Gedurende vier lange jaren vormden Flanders Fields het dramatische toneel voor een aantal van de bloedigste veldslagen uit de Eerste Wereldoorlog. Het landschap met vreedzame huizen en velden was tegen 1914 getransformeerd tot een slagveld, zover het oog reikte. Bij de oorlog waren niet alleen Europese staatsburgers betrokken; er was ook een meer internationale dimensie aan, met landen van over de hele wereld die ingeschakeld werden vanwege hun band als kolonies, protectoraten en territoria. In deze periode waren er een miljoen soldaten die gewond of vermist raakten of sneuvelden. Duizenden burgers raakten dakloos en trokken weg als vluchtelingen. Door de oorlog werden volledige steden en dorpen onherkenbaar vernield. Vandaag vertelt het landschap van deze streek het verhaal van de oorlog. Het bevat honderden monumenten en begraafplaatsen die een grote historische betekenis hebben voor mensen van over de hele wereld.

Ieperboog

Van oktober 1914 tot oktober 1918 bevond het slagveld zich op luttele kilometers van het centrum van Ieper.
De Duitse en Britse loopgraven lagen van noord naar zuid in een boog rond Ieper. In die fameuze Ieperboog of Ypres Salient werden maar liefst vijf bloedige veldslagen uitgevochten.
Tijdens de invasie van België en de race naar zee hadden de Duitsers de stad slechts één oktobernacht in handen, waarna ze de volgende morgen verder trokken.
Vanaf 14 oktober 1914 viel Ieper onder de controle van de Geallieerden. Ze zouden de stad nooit meer uit handen geven. Toch was de stad tegen het einde van de oorlog tot één grote puinhoop herleid.

Het front maakte er een boog van Steenstrate aan het kanaal Ieper-IJzer, over Langemark en Sint-Juliaan rond Ieper, om dan ten zuiden van Ieper weer verder te lopen naar de Franse grens. Na de Tweede Slag om Ieper waren ook Langemark en Sint-Juliaan in Duitse handen en was de Ieperboog ingekrompen en dichter bij de stad zelf te komen liggen. Bij de Ieperboog onderging Adolf Hitler zijn eerste vuurdoop, werden in april 1915 de eerste chloorgasaanvallen uitgevoerd, in februari 1916 de eerste mijnen en in juli 1916 de eerste vlammenwerpers gebruikt en vielen naar schatting bijna 450000 doden.

Vertrek langs de Menenpoort, zoals miljoenen soldaten je voorafgingen naar de frontlinie, lees de ooit zo belangrijke strategieën in het landschap, waar voor elke hoger gelegen punt werd gevochten... 4 jaar lang.

- 25 km Ieperboog


Een korte, maar mooie groene lus waar het contrast tussen de oorlogsellende van weleer en de rust van Flanders Fields nu snel duidelijk wordt. De tocht is perfect geschikt voor kinderen. We passeren bij de Menenpoort, Zillebekevijver, Sanctuary Wood Cemetery, Hill 62, Hill 60, Caterpillar Crater, The Bluff in Provinciedomein De Palingbeek (met boeiende gratis film die je aan de hand van uitzonderlijke luchtbeelden het verwoestende karakter van de oorlog op het landschap toont), Bedford House Cemetery, het graf van Peter Pan en Hoeve Zuid Bellegoed (met heerlijk en welverdiend vers ijs!), om dan via het Ieperleekanaal, de Ieperse vestingen en de Rijselpoort de stad terug binnen te rijden.

- 55 km Ieperboog


We fietsen de ruime Ieperboog met onder andere passages bij Ramparts Cemetery, Bedford House Cemetery, The Bluff in Provinciedomein De Palingbeek (met boeiende gratis film die je aan de hand van uitzonderlijke luchtbeelden het verwoestende karakter van de oorlog op het landschap toont), Hill 60 en de Caterpillar Crater, Sanctuary Wood en Hill 62, Hooge Crater (met gratis film), Polygon Wood (gratis museum/bistro De Dreve), Memorial Museum Passchendaele in Zonnebeke, Tyne Cot Cemetery, De Oude Kaasmakerij Passendale (bistro/museum), The Brooding Soldier, de Duitse militaire begraafplaats in Langemark, Yorkshire Trench, Essex Farm (site John McCrae) om via de imposante Lakenhallen en de Menenpoort de stad binnen te rijden.

- 75 km Ieperboog + Kemmelberg + Pool of Peace


Naast de Ieperboog van 55km maken we een uiterst interessante omweg via de mythische Kemmelberg (met 156m het hoogste punt van de provincie West-Vlaanderen) met Frans monument en massagraf, Lettenberg, Pool of Peace - Spanbroekmolenkrater in Wijtschate en Bayernwald (restant van een Duitse verdedigingsstelling, tickets voor bezoek dienen vooraf te worden aangevraagd!)

Mijnenslag Mesen

De Tweede Slag om Mesen viel op 7 juni 1917. De Britse troepen, onder leiding van generaal Plumer, hadden bijna anderhalf jaar tunnels gegraven om tot onder de stellingen van de Duitsers te geraken. De tunnels liepen van Hill 60 in het noorden tot aan Ploegsteert in het zuiden. De aanval was eigenlijk al ingezet op 3 juni met hevigere bombardementen die aanhielden tot 7 juni. Toen lagen er al 100.000 soldaten van het Tweede Leger van de Engelsen klaar om aan te vallen. Het was een heldere nacht en de maan scheen. Plots vielen de Engelse bombardementen stil, de Duitsers waren geschrokken en begonnen zelf te schieten. Twintig minuten later, in de vroege ochtend (3.10 uur) brak de hel los: 19 mijnen explodeerden. In totaal was er 431.700 kilogram explosieven (ammonal) gebruikt. De schok voelde aan als een aardbeving, volgens sommige verslagen kon men deze voelen tot in Parijs en kon Lloyd George, de eerste minister van het Verenigd Koninkrijk, het horen in Londen. Van de vierentwintig geplaatste mijnen konden de Duitsers er één onschadelijk maken in 1916. Dit was de mijn onder Petit Douve tussen Ploegsteert en Mesen. Op 17 juli 1955 is er nog een mijn ontploft door de bliksem, waarbij geen doden vielen, bij The Birdcage bij Ploegsteert. Het gaat om de meest zuidelijke gelegen mijn. Nu blijven er nog altijd drie mijnen over die niet ontploft zijn. Hoewel er een twijfel bestaat dat deze mijnen nog steeds springstof bevatten. Het bekendste restant van de Mijnenslag is Krater 11 in Wijtschate, beter gekend onder de naam "Pool of Peace", een krater met een diameter van 76 meter.

- 56 km Mijnenslag


Een indrukwekkende route waarbij we de 19 kraters en de 4 niet-ontplofte mijnen, nog steeds onder de grond, opzoeken... Een glooiend groene tocht om stil van te worden. We starten langs Zillebekevijver en Hill 60 om in Provinciedomein de Palingbeek halt te houden voor een 20-tal minuten durende introductiefilm aan de hand van prachtige luchtbeelden van toen en nu, de ideale manier om het landschap te lezen en de reis aan te vatten. We zoeken alle kraters op, waaronder de meest bekende Caterpillar, St Elooi, Pool of Peace, ... In Wijtschate bezoeken we Bayernwald en doen we een culinaire stop bij bistro Saint Hubert (optioneel). We rijden verder naar Mesen, waar we New-Zeeland Messines Ridge Cemetery & Memorial Park, Museum Mijnenslag in stadhuis Mesen (gratis), het Iers Vredespark en Bethlehem Farm (revalidatieverblijf Adolf Hitler tussen december 1914 en februari 1915) bezoeken. Na de volgende kraters en het mooie bos van Ploegsteert houden we halt bij de Christmas Truce van 1914, The Ploegsteert Memorial to the Missing en het Plugsteert Museum. Alvorens de volgende kraterlijn te verkennen stoppen wij bij volkscafé A La Basse Ville in Wulvergem (optioneel). Op de terugweg richting Ieper wordt het tactisch belang van elke heuvelkrater alsmaar duidelijker. Dit bovengrondse en onzichtbare ondergrondse verhaal is hallucinant...

- 66 km Mijnenslag + Kemmelberg


Hier rijden we naast de 53 km Mijnenslag een lus naar de mythische Kemmelberg, met passages bij het Franse massagraf en monument. In het dorp van Kemmel kunnen 2 tijdelijke tentoonstellingen 'Zero Hour 7/6/1917' en 'Irish Blood on Flemish Soil' worden bezocht.

Onderwaterzetting van de Yzervlakte

Op 4 augustus 1914 breekt de hel los en rolt de pletwals van de Duitse keizer Willem II ons land binnen. Koning Albert I doet een tragische oproep om de laatste lap grond die nog rest, afgezoomd door IJzer en Ieperlee, en met de zee in de rug, tot het uiterste te verdedigen. Deze verdedigingslinie houdt stand dankzij een bondgenoot die het water van de IJzer is. Toezichter van de Noordwatering, Karel Cogge, uit Veurne, kent het hydraulische net van vaartjes, beekjes en afvoerkanaaltjes die via de Nieuwpoortse sluizen hun water met de IJzer uitwisselen; en schipper Hendrik Geeraert uit Nieuwpoort weet hoe met het materiaal om te gaan. Zij openen de sluizen en laten het water het hinterland binnentrekken. Het stijgt buiten zijn oevers en zet de vlakte blank: het dwingt de vijand zich terug te trekken. Om de Duitse legers de doorbraak naar het Zuiden te ontzeggen worden de Britten ingezet bij Ieper en het Belgische Leger links van hen, van Nieuwpoort tot Boezinge, bij Ieper. Het Belgische leger zal stelling nemen achter de IJzer en het kanaal van Knokkebrug naar Ieper. De Fransen zullen de Belgen bijstaan met één divisie. Het front zal hier gestabiliseerd blijven tot het eindoffensief in 1918. Zonder meer een cruciaal fase in deze oorlog...

- 129 km Ieper - Nieuwpoort - Ieper


We vertrekken vanuit Ieper en houden halt bij onder andere Essex Farm (site John McCrae), Yorkshire Trench, Groignebunker (met Arabische inscripties), Yzertoren Diksmuide, Dodengang, Belgische militaire kerkhoven (Ramskapelle, Keiem, Houthulst), het Sluizencomplex Ganzepoot Nieuwpoort, een overzet met veerboot over de 'De IJzermonding', het Koning Albertmonument met nieuw museum Westfront Nieuwpoort en de Duitse militaire kerkhoven (Vladslo, Langemark) om via de Menenpoort te arriveren in Ieper.

- 160 km Ieper - Nieuwpoort - Ieper + Ieperboog


- 200 km Ieper - Nieuwpoort - Ieper + Ieperboog + Mijnenslag Mesen


- 80 km Ieper - Diksmuide - Ieper


- 115 km Ieper - Diksmuide - Ieper + Ieperboog